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20 Septiembre 2021

Retomando la investigación en oncología pulmonar

El descubrimiento de tres de sus subtipos en personas no fumadoras es parte del repunte de la actividad científica, tras un año de baja producción que podría repercutir en el mediano plazo.

El SARS-CoV-2 y la pandemia que provocó concentran el interés de investigadores. Difícilmente podría ser de otra forma debido a los miles de fallecidos que suma, la necesidad urgente de mejorar el abordaje de la COVID-19 y la escasa certeza sobre el rumbo que tomará.

Desde el inicio de la epidemia global, declarada oficialmente así en marzo de 2020 por la Organización Mundial de la Salud (OMS), hasta octubre de ese año, se publicaron más de 87 mil artículos sobre el virus. Se trata de la búsqueda de respuestas más importante de la ciencia en tiempos modernos, de acuerdo con un artículo de la revista Scientometrics [1].

Sin embargo, el desarrollo de áreas que no están directamente vinculadas a ella quedaron postergadas. Solo en Estados Unidos, entre marzo y mayo de 2020, los ensayos clínicos se desplomaron por temor al patógeno y las restricciones impuestas para controlar su propagación, según un estudio disponible en Trials [2] y que cifra la caída en 57%.

En España, la Sociedad de Oncología Médica (SEOM) estima que durante 2020 se dejaron de diagnosticar uno de cada cinco casos de cáncer, siendo una de las especialidades que ha sufrido mayor impacto, “tanto en supervivencia como paliación”, en palabras del presidente de la colectividad, Álvaro Rodríguez-Lescure. Algo similar ocurre en Reino Unido, donde cálculos recientes de la OMS elevan la mortalidad de cáncer colorrectal, por retrasos en los cribados, entre 15% y 21% dentro del próximo lustro. “Tenemos muchos muertos por COVID-19, pero recordemos que hay varios más por cáncer cada año. No podemos descuidarnos”, comenta la doctora Eva Ciruelos, coordinadora de la Unidad de Cáncer de Mama en el Hospital Universitario 12 de Octubre de Madrid.

“La pandemia absorbe los recursos humanos, terapéuticos y técnicos, además de los diagnósticos, ya que las biopsias, radiologías, colonoscopias y citologías, entre otros exámenes, han disminuido considerablemente, comprometiendo los avances logrados en las últimas décadas”, acota Rodríguez-Lescure. La SEOM proyecta 276.239 casos nuevos en 2021: 158.867 en hombres y 117.372 en mujeres.

La realidad es compleja y afecta particularmente a la detección y manejo del cáncer de pulmón, enfermedad que de acuerdo con la OMS es la principal causa de muerte oncológica en hombres y mujeres, alcanzando casi 25% del total. Para 2030 se esperan 2,45 millones de decesos, es decir, un aumento de 39%. El tabaquismo, medioambiente y genética son los factores de riesgo más relevantes.

Durante la Conferencia mundial sobre cáncer de pulmón IASLC 2021, realizada en Singapur, se discutió sobre la caída de la producción científica en pandemia, que alcanzó 43%. “Los problemas identificados fueron la baja en la disponibilidad de pacientes, suspensión de ensayos, cierres institucionales, disminución de personal de investigación e impedimentos derivados del cumplimiento de protocolos sanitarios”, detalló el doctor Matthew Smeltzer, académico de la Universidad de Memphis (Estados Unidos) y expositor del evento.

Para sortear los obstáculos se idearon varias estrategias: modificar los requisitos de seguimiento, potenciar las consultas virtuales, solicitar medicamentos vía correo e incluso, se llevaron a cabo pruebas de laboratorio y radiología en instalaciones ajenas a los centros operacionales.

Pese a este adverso escenario, científicos de los institutos Nacional del Cáncer de Estados Unidos (NCI, por sus siglas en inglés) y de Investigación en Biomedicina de España publicaron un trabajo que podría contribuir a la detección y abordaje de la patología [3]. Se trata de un análisis genómico en personas no fumadoras (del 10 al 25% de todos los casos), el cual describe tres subtipos hasta ahora desconocidos y cuyo resultado conduciría al desarrollo de nuevos fármacos.

“Descubrimos diferentes subtipos de cáncer de pulmón, con características moleculares y procesos evolutivos distintos. En un futuro cercano diseñaremos tratamientos basados en ellos”, sostiene María Teresa Landi, autora y epidemióloga de los Institutos Nacionales de Salud de Estados Unidos.

Al analizar genomas tumorales de personas que nunca fumaron, los científicos advirtieron que la mayoría de estos tenían firmas mutacionales asociadas con daños en procesos endógenos, como reparación defectuosa del ADN o estrés oxidativo.

Bautizados según la cantidad de cambios genómicos, se dividieron en piano, mezzoforte y forte. El primero, de crecimiento lento, podría brindar a los médicos una ventana para detectar estos tumores cuando aún existe tiempo para tratarlos. Los otros presentan pocas mutaciones, lo que sugiere una posible identificación vía biopsia y posterior abordaje dirigido.

“Esperamos que esta investigación desbloquee nuevas vías de descubrimiento para múltiples tipos de cáncer”, sostiene Stephen Chanock, director de la División de Epidemiología y Genética del Cáncer del NCI. Un deseo que trasciende los límites de la oncología y que busca expandirse a pesar de las dificultades de una pandemia que aún está lejos de terminar.

Referencias
[1] Cai X, Fry CV, Wagner CS. International collaboration during the COVID-19 crisis: autumn 2020 developments. Scientometrics. 2021 Feb 14:1-10.
[2] Unger JM, Xiao H. The COVID-19 pandemic and new clinical trial activations. Trials. 2021 Apr 8;22(1):260.
[3] Zhang T, Joubert P, Ansari-Pour N, et al. Genomic and evolutionary classification of lung cancer in never smokers. Nat Genet. 2021 Sep;53(9):1348-1359.

Por Óscar Ferrari Gutiérrez

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